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Ciencia

Los astrónomos, a punto de hacer un 'anuncio histórico' sobre nuestra galaxia

Estamos apenas a unos días de lo que a todas luces será un gran anuncio científico. Será el próximo día 12 y los protagonistas no son otros que los científicos del EHT (Event Horizon Telescope), los mismos que en 2019 sorprendieron al mundo con la primera imagen de un agujero negro. Solo que esta vez el anuncio, que se llevará a cabo en el Observatorio Europeo del Sur (ESO), en Chile, tendrá que ver con nuestra propia galaxia.

El EHT es el fruto de un esfuerzo internacional para crear un ‘telescopio virtual’ del tamaño de la Tierra, algo que se ha conseguido combinando las capacidades de ocho grandes telescopios repartidos por toda la superficie del planeta. Durante años, los científicos del proyecto han estado estudiando el corazón de la Vía Láctea, con la esperanza de poder obtener imágenes de Sagitario A*, el enorme agujero negro supermasivo que ocupa su centro y que tiene una masa equivalente a la de cuatro millones de soles. Y a juzgar por las múltiples ruedas de prensa simultáneas que los astrónomos están organizando por todo el mundo para el día 12 de mayo, todo apunta a que lo han conseguido. Un hito, desde luego, que marcará un antes y un después en la historia de la Astronomía.

Como su propio nombre sugiere, los agujeros negros son invisibles, por lo que reultan extraordinariamente difíciles de visualizar. Lo que sí podemos ver, como ya sucedió en 2019, es el ‘horizonte de sucesos’ del agujero negro (de ahí el nombre del EHT), la ‘frontera’ que, una vez cruzada, no permite que nada, ni siquiera la luz, pueda volver a salir.

En aquella ocasión se consiguió una espectacular imagen del contorno (el horizonte de sucesos) del gigantesco agujero negro que reside en el centro de la galaxia M87, a 55 millones de años luz de la Tierra y que tiene una masa estimada de 6.500 millones de soles. Alrededor del agujero, un anillo anaranjado del material capturado por el monstruo espacial, que antes de caer gira frenéticamente a su alrededor, tan rápido que empieza a brillar intensamente.

‘Algo innovador’
Pero en 2019 no fue posible conseguir una imagen de Sagitario A*. Y es que resulta mucho más sencillo observar el centro de una galaxia lejana que el de la nuestra propia. ¿El motivo? Sagitario A* está rodeado por una densa nube de polvo y gas que dificulta cualquier observación. Si ahora el equipo del EHT ha conseguido sortear esa dificultad, dentro de solo unos días podríamos ver, también, la imagen del agujero negro central de la Vía Láctea, con su brillante disco de acreción girando a su alrededor. Un momento histórico para la ciencia.

Las posibilidades de que ese, y no otro, sea el contenido del anuncio no son despreciables. De hecho, en su comunicado de prensa, el Observatorio Europeo del Sur asegura que será ‘algo innovador’ que es exactamente la misma expresión que utilizaron en 2019 antes de mostrar la imagen de M87. Pero para saberlo con seguridad, no queda más remedio que esperar aún unos días…

Este artículo ha sido publicado originalmente en este sitio.

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