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Ciencia

La NASA observa los inicios de otro sistema solar

La mayoría de los cuerpos planetarios del sistema solar, incluidos la Tierra y su Luna, se formaron hace unos 4.500 millones de años a partir de colisiones masivas. Al chocar entre sí, los cuerpos rocosos pueden acumular más material y aumentar de tamaño o romperse en varios cuerpos más pequeños. Ahora, astrónomos de la Universidad de Arizona (EE.UU.) han descubierto que algo muy similar puede estar ocurriendo alrededor de una joven estrella de 10 millones de años. Observaron la nube de escombros dejada por el choque de objetos del tamaño del asteroide Vesta cuando pasó frente a su estrella y bloqueó brevemente la luz, lo que se conoce como tránsito.

A partir de 2015, el equipo comenzó a realizar observaciones de rutina de una la estrella HD 166191. El polvo que quedó de su formación se ha agrupado para formar cuerpos rocosos llamados planetesimales, semillas de futuros planetas. Una vez que el gas que previamente llenaba el espacio entre esos objetos se ha dispersado, las colisiones catastróficas entre ellos se vuelven comunes.

Anticipando que podrían ver la evidencia de una de estas colisiones alrededor de HD 166191, el equipo usó el telescopio espacial Spitzer de la NASA, retirado en 2020, para realizar más de 100 observaciones del sistema entre 2015 y 2019. Si bien los planetesimales son demasiado pequeños y distantes para resolverlos con un telescopio, sus colisiones producen grandes cantidades de polvo que Spitzer detectó en luz infrarroja o en longitudes de onda ligeramente más largas de lo que pueden ver los ojos humanos.

A mediados de 2018, el telescopio espacial vio que el sistema HD 166191 se volvía significativamente más brillante, lo que sugiere un aumento en la producción de desechos. Durante ese tiempo, Spitzer también detectó una nube de escombros que bloqueaba la estrella. Combinando la observación del tránsito de Spitzer con las observaciones de los telescopios en tierra, el equipo pudo deducir el tamaño y la forma de la nube de escombros.

Su trabajo sugiere que la nube era muy alargada, con un área mínima estimada tres veces mayor que la de la estrella. Sin embargo, la cantidad de brillo infrarrojo que vio Spitzer sugiere que solo una pequeña porción de la nube pasó frente a la estrella y que los escombros de este evento cubrieron un área cientos de veces más grande que la de la estrella.

Del tamaño de Vesta
Para producir una nube tan grande, los objetos en la colisión principal deben haber sido del tamaño de planetas enanos, como Vesta en nuestro sistema solar, un objeto de 530 kilómetros de ancho ubicado en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. El choque inicial generó suficiente energía y calor para vaporizar parte del material. También desencadenó una reacción en cadena de impactos entre fragmentos de la primera colisión y otros cuerpos pequeños en el sistema, lo que probablemente creó una cantidad significativa del polvo que vio Spitzer.

Durante los siguientes meses, la gran nube de polvo creció en tamaño y se volvió más translúcida, lo que indica que el polvo y otros desechos se estaban dispersando rápidamente por todo el joven sistema estelar. Para 2019, la nube que pasó frente a la estrella ya no era visible, pero el sistema contenía el doble de polvo que antes de que Spitzer detectara la nube. Esta información, según los autores del artículo, puede ayudar a los científicos a probar teorías sobre cómo se forman y crecen los planetas terrestres.

«Al observar los discos de escombros polvorientos alrededor de las estrellas jóvenes, esencialmente podemos mirar hacia atrás en el tiempo y ver los procesos que pueden haber dado forma a nuestro propio sistema solar», afirma Kate Su, de la Universidad de Arizona «Al aprender sobre el resultado de las colisiones en estos sistemas, también podemos tener una mejor idea de la frecuencia con la que se forman los planetas rocosos alrededor de otras estrellas», dice.

Este artículo ha sido publicado originalmente en este sitio.

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