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Ciencia

Captan por primera vez las imágenes de un oso polar cazando a un reno dentro del agua

En agosto de 2020, la bióloga Izabela Kulaszewicz y su equipo de la estación polar polaca de Hornsund, en el archipiélago noruego de Svalbard, recibieron una llamada por radio. Un oso se encontraba a unos 100 metros, cerca de la costa. Cuando se acercaron, vieron a una hembra que, de repente, se zambulló en el mar. Emergió tras un reno, hundiendo sus garras en el lomo, le mordió el cuello y lo ahogó, muriendo en menos de un minuto. Aunque se intuía este comportamiento en los osos, nunca se había grabado una escena similar hasta ese momento.

«Me sorprendió», dice para la web de ‘Science’ Kulaszewicz. «Pensé que los renos eran buenos nadadores y que el oso tendría mayores problemas para atraparlo. Pero fue totalmente diferente», apuntilla la investigadora de la Universidad de Gdańsk. Después de arrastrar el cadáver a la orilla, el oso se comió más de la mitad de una vez.

Los osos polares no siempre han cazado renos. De hecho, su plato favorito es la foca, que capturan a través de agujeros en el hielo, lejos de la costa. La grasa de una foca adulta puede ayudar a un oso polar a sobrevivir durante más de 10 días, incluso si comen lo suficiente, puede ayunar durante meses.

Pero a medida que el cambio climático derrite el hielo marino, más osos polares se ven obligados a pasar los veranos buscando comida en tierra. Se les ha visto comiendo huevos de aves, roedores e incluso basura en los vertederos. Por lo que un reno no está tan mal. Kulaszewicz y sus colegas describen este comportamiento en su nuevo estudio publicado en la revista ‘Polar Biology’. El documento incluye al menos otros 12 avistamientos de osos que persiguen o se comieron renos, lo que sugiere que esta práctica es cada vez más frecuente en esta especie.

El autor principal del estudio, Lech Stempniewicz, afirma que le resulta extraordinario que la caza se haya llevado a cabo en el mar. Los renos pueden nadar y correr bien en largas distancias, pero «en un triatlón que consiste en esprintar; nadar en aguas poco profundas con fondos rocosos irregulares, esquineros y témpanos de hielo; y la lucha libre, el oso es insuperable», escribió Stempniewicz, quien ha trabajado en el Ártico durante más de 50 años.

Habiendo evolucionado sin depredadores, los aproximadamente 20.000 renos que viven en Svalbard son una presa tentadora. Los osos polares podrían complementar su dieta con renos en el verano cuando el hielo marino está bajo, dice Stempniewicz.

»Podríamos ver esto como una pequeña buena noticia, al menos para los osos polares locales», dice Steven Amstrup, científico jefe de Polar Bears International. Pero enfatiza que los nuevos comportamientos de caza en tierra no compensarán la pérdida del hábitat del hielo marino donde evolucionaron los osos polares. «Es una observación realmente interesante, y puede tener algún valor a corto plazo para algunos osos. Pero, a la larga, no será la salvación de los osos polares».

Este artículo ha sido publicado originalmente en este sitio.

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