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Ciencia

Los peligros del delta de lava: colapso, explosiones y olas hirvientes

El pasado domingo, la lava expulsada por el Cumbre Vieja llegó por fin al mar, creando un delta de 50 metros de altura y unos 500 de ancho que ha cambiado definitivamente el perfil de La Palma. Pero esa ‘isla baja’, como la denominan los científicos, es inestable y propensa a colapsos repentinos que pueden estar acompañados de explosiones o gigantescas olas hirvientes. Acercarse demasiado para curiosear puede ser mortal.

Según el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS), los peligros son múltiples. El delta, o una parte del mismo, puede colapsar en el océano cuando los escombros ya no soportan la masa creciente de material o son socavados por un deslizamiento de tierra submarino. El fenómeno, repentino o de varias horas de duración, puede ir acompañado de grandes explosiones por la mezcla repentina del agua de mar con la lava a una temperatura de alrededor de 1.150ºC. Estas explosiones, por la experiencia en otros volcanes en Hawái, son capaces de arrojar fragmentos de lava y rocas calientes de hasta casi un metro de tamaño varios cientos de metros tierra adentro o hacia al mar.

Un selfie original puede costar la vida. En 1993, un gran colapso de un delta en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawái sorprendió a los curiosos, aunque en la zona había carteles de advertencia. Alguien que hacía fotos desde el delta fue arrastrado y se perdió en el mar. Más de una docena de personas resultaron heridas cuando corrían hacia un terreno estable en medio de una lluvia de rocas calientes.

No más cerca de 300 metros
Los científicos no pueden predecir el momento o el tamaño del colapso de un delta de lava. Ni la dirección o el alcance en la que los fragmentos van a ser expulsados en una explosión, por lo que desde la agencia estadounidense advierten de que hay que evitar a toda costa acercarse a un delta de lava activo y mantener una distancia segura, ya sea en tierra o a bordo de un barco.

Una vez que el delta se extienda unas decenas de metros desde el antiguo acantilado marino, los visitantes deben permanecer al menos a 300 metros del punto en el que la lava entra al océano. Esta es, según el USGS, la distancia máxima a la que se han arrojado rocas y lava tierra adentro en explosiones registradas en el pasado. Aunque advierten de que pequeños fragmentos pueden caer aún más lejos.

El colapso también puede levantar olas de agua hirviente y, a medida que la lava caliente hierve el agua fría, una serie de reacciones químicas y físicas crean una columnas de vapor con ácido clorhídrico y diminutas partículas de vidrio volcánico. El USGS recuerda que personas que se encontraban cerca de deltas de lava han sufrido quemaduras de segundo grado por las olas calientes y el vapor que las acompaña. En el año 2000, dos personas murieron al inhalar vapor ácido. Estos vapores pueden causar irritación de la piel y los ojos y dificultades para respirar.

Caminar en el de La Palma
Entonces, ¿cuándo se podrá pisar el delta de La Palma? «Hay que ser prudentes. El terreno es quebradizo. A medida que la lava avance el frente se irá enfriando pero el interior va a quedar caliente. No hay ninguna necesidad de pisarlo. No lo vamos a explotar, ni construir ni plantar allí. La comunidad científica hará lo posible para tomar las muestras necesarias, pero el resto tiene que esperar el tiempo que haga falta. Si alguien quiere tomar imágenes, que envíe un dron», aconseja Jesús Ibáñez, catedrático de Física de la Tierra de la Universidad de Granada.

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Vicente Soler, vulcanólogo del CSIC, estima que antes de unos meses los científicos ya estarán caminando sobre el delta. «Cuando cese la alimentación, el enfriamiento superficial es bastante rápido», afirma.

Este artículo ha sido publicado originalmente en este sitio.

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