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Cataluña

Descubren que un grupo hermano de los vertebrados tenían una vida sedentaria

No es fácil copar la portada de una de las revistas científicas más influyentes del mundo y todavía menos con un estudio realizado íntegramente por un solo grupo de investigación. Un equipo de la Universidad de Barcelona (UB) lo ha conseguido con los resultados de un trabajo sobre la pérdida génica y los mecanismos que explican la evolución.

El Grupo de Investigación Evolución y Desarrollo (Evo-Devo) de la sección de Genética de la Facultad de Biología de la UB ha logrado el hito de protagonizar el último número de la prestigiosa ‘Nature’. Bajo el título ‘Asuntos del corazón’, la publicación resalta el trabajo del equipo para entender mejor el estilo de vida y la evolución de los ancestros que precedieron a la especie humana hace millones de años.

El artículo supone un giro al escenario evolutivo más plausible hasta ahora. La investigación se ha fijado en los tunicados, que están muy emparentados con los vertebrados, y ha constatado que la pérdida masiva de genes que fueron sufriendo sus ejemplares provocó que pasaran de un estilo totalmente sedentario a una vida libre. Entre los tunicados, de hecho, existen animales sésiles, los ascidios, que permanecen pegados a una roca o a una concha, y los apendicularios, que son como pequeñas larvas, a tamaño eso sí microscópico, y que tienen un movimiento totalmente libre.

En concreto, los investigadores se han centrado en la especie Oikopleura dioica, un organismo del zooplancton marino del grupo de los apendicularios que genéticamente presenta muchos atractivos y con el que trabajan específicamente desde 2014. Del intenso trabajo han detectado pérdidas masivas de genes esenciales para el desarrollo del corazón que explican su proceso de evolución adaptativa y que, además, esta desaparición se dio de forma repentina entre los apendicularios.

De sus conclusiones, los expertos incorporan a la biología evolutiva el término de la deconstrucción, en este caso de la red génica reguladora del desarrollo del corazón. Del análisis del genoma de estos diminutos seres vivos se ve como éste, con el paso de los años, se despieza modularmente, explican a ABC sus investigadores.

Corazón automático
Gracias a la pérdida masiva de genes, los autores han detectado, por ejemplo, una aceleración en el proceso de desarrollo del corazón de los apendicularios, que permitió que estos tuvieran este órgano plenamente operativo casi de manera automática tras la fertilización. En los ascidios, por contra, el corazón no está conformado hasta días después, lo que puede explicar que sean organismos que viven adheridos a una superficie.

También se vincula a la pérdida génica un cambio en la estructura del corazón, de cilíndrica a laminar, lo que, a modo de resumen, mejoraría el movimiento de la cola de la especie, y por lo tanto la vida libre. La desaparición de la musculatura faríngea en el tronco del oikopleura dioca también fomentaría un movimiento más eficiente.

Hasta ahora, poco se sabía de las pérdidas génicas, ya que las investigaciones en biología evolutiva priorizaban el estudio de alteraciones o duplicaciones génicas y sus nuevas funciones biológicas.

«Perder genes no es excepcional, sino que es un fenómeno evolutivo mucho más frecuente de lo que se creía», remarca Cristian Cañestro, profesor de Genética en la facultad barcelonesa e investigador principal del grupo. El experto ejemplifica que se creía que un gen se perdía cuando ya no se usaba pero que su trabajo muestra que estas desapariciones génicas pueden deberse simplemente a una cuestión adaptativa. «Perder ciertos genes puede comportar también ventajas evolutivas que pueden relacionarse con la adquisición de innovaciones biológicas de los organismos», añade.

Este artículo ha sido publicado originalmente en este sitio.

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